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书摘:规模:复杂世界的简单法则

作者:[英]杰弗里 • 韦斯特(Geoffrey West) 发表:2018-08-02

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生命或许是宇宙中最复杂、最多样化的现象,它展现出了大大小小、纷繁异常的组织、功能和行为。据估计,地球上有超过800 万个不同的生物物种。它们体形不一,最小的细菌质量不足1 皮克(1 皮克等于一万亿分之一克),而最大的动物—蓝鲸则重100 多吨。前往巴西的热带雨林,你可以在一块足球场面积大小的区域内找到100 多种树木和分属数千个物种的数百万只昆虫。每个物种的孕育、出生、繁殖和死亡有太多令人惊异的不同。许多细菌仅能存活1 小时,却只需十万亿分之一瓦特的代谢率便能存活;而鲸类则可以存活100 年之久,其代谢率达到数百瓦特。我们人类为这个星球所带来的社会生活的复杂性和多样性则在这幅绚丽多彩的生物生命画卷上增添了浓墨重彩的一笔,尤其是那些潜藏在城市外表下的商业、建筑及每位城市居民所表现出来的多样文化和他们背后隐藏的喜怒哀乐,以及所有这些非同寻常的现象。

当我们将以上任何一种复杂的现象与非常简单的行星围绕太阳公转的规律或手表和苹果手机的计时规律相比的时候,自然会思考:在所有这些复杂性和多样性的背后,有没有可能也存在一种类似的潜在规律呢?是否存在一些令人信服的简单法则,确实是从植物、动物等生物体到城市、公司等所有复杂系统都会遵循的?全球各地的森林、草原和城市中正在上演的一幕幕景象是否都是随机的、变化无常的,是一个又一个的偶然事件吗?鉴于产生多样化结果进化过程的随机性,与直觉不同的是,任何规律或系统性行为的出现似乎都不太可能。毕竟,组成生物圈的每个生物体、每个子系统、每个器官、每个细胞、每个基因都是在独特的历史轨迹上,在与众不同的生态环境中,通过自然选择过程进化而来的。

无须成为一名科学家或以上任何一个领域的专家,你就会从上图所示发现,尽管它们代表了我们在生命中遇到过的最复杂、最多样化的过程,但每幅图都揭示了一些简单、系统性、规律性的东西。在每一幅图中,所有的数据都奇迹般地差不多排列成一条直线,并没有出现任意分布的现象。而我们此前曾预测,由于每一种动物、每一座城市、每一家公司的历史和所处地理环境不同,可能会出现任意分布的状况。

这是本书的焦点。我将会阐述这些系统性规模法则(scaling law)的特性和来源,它们是如何相互联系,如何令我们深入而广泛地理解生命中的诸多领域,并最终理解全球可持续发展挑战的。综合分析这些规模法则将为我们打开一个洞悉背后原则和概念的窗口,以构建一个可量化的预测框架,解决科学和社会领域面临的一系列重大问题。

本书讲述的是一种思维方式,我们将提出一些宏观的问题,并相应地给出同样宏观的答案。本书讲述的是人类当今面临的一些重大挑战和问题如何能够在统一的概念框架下得以解决,这些问题涵盖了快速城市化、经济增长和全球可持续发展,以及对癌症、新陈代谢、衰老和死亡的产生原因等各个领域问题的理解。本书讲述的是城市、公司、肿瘤及人类肌体极为相似的运作方式,它们均代表着从“主旋律”衍生出来的各种“变奏曲”,其组织、架构和发展表现出了惊人的系统性规律与相似性。它们都具有一个共同的特点—高度复杂,由大量独立成分组成,无论是分子、细胞还是人,都通过不同时空层次上的网络化组织相互联系,不断进化。其中一些网络很明显、很具体,比如城市中的循环系统或道路;也有一些网络十分抽象、很虚拟,比如社交网络、生态系统和互联网。

这种宏观性框架可以帮助我们解决一系列问题,其中一些问题激发了我的研究兴趣,一些问题将会在后文中加以解决。以下选录一些问题:

• 为何我们最多只能活到120 岁,而不是1 000 岁或100 万岁?为何我们会死亡?是什么限制了人类的寿命?人们能否通过组成自身肌体的细胞和复杂分子计算出自己的寿命?它们能否被改变?寿命是否可以延长?

• 为何身体成分与我们几乎相同的老鼠只能存活两三年时间,而大象却能活到75 岁?尽管存在这样的差异,但是为何包括大象、老鼠在内的所有哺乳动物一生中的心跳次数几乎相同,都达到了大约15 亿次?

• 从细胞、鲸类到森林,为何生物体和生态系统都以一种普遍、系统性和可预测的方式与规模大小存在比例关系?看上去能够控制它们从生到死的大部分心理和生理历史的神奇数字“4”源自哪里?

• 为何我们会停止生长?为何我们每天必须睡8 个小时?为何我们长肿瘤比老鼠少得多,而鲸类几乎不长肿瘤?

• 为何几乎所有公司都只能生存数年时间,而城市却能不断增长,且能够避开即便是最强大、看上去最完美的公司也无法逃避的命运?我们能否预测各家公司的大致生存周期?

• 我们能否发展出一门城市和公司科学,通过一种可量化、可预测的概念性框架了解它们的活力、增长和进化?

• 城市规模大小有限制吗?是否存在最优规模?动物和植物的生长规模有限制吗?是否会出现巨型昆虫或巨型城市?

• 为何生活节奏持续加速?为何创新速度必须持续加速才能维持社会经济生活?

• 我们如何确保人类设计的仅有1 万年进化历史的系统能够继续与已经进化了数十亿年的自然生物世界共存?我们能否维持一个受思想和财富创造所驱动、充满生机活力、不断创新的社会?地球是否注定会变成一个充斥着贫民窟、冲突和破坏的星球?

为了解答诸如此类的问题,并强调相关概念,我将斗胆从一名理论物理学家的视角,以跨学科的精神综合各种科学思想,把生物学的基础性问题与社会科学和经济科学的基础性问题结合在一起来考虑。同时,我还会谈及规模法则如何使得基础粒子和自然界基本要素呈现出一致的发展景象,以及它将会为宇宙大爆炸以来的宇宙进化带来何种宇宙哲学影响。本着这种精神,我也会适时尝试推理和争论,但这些几乎都会以现有的科学成就为基础呈现给读者。

尽管本书所呈现的许多结论和解释都有论据支撑,出处来自数学语言,但本书绝非专业书籍,而是秉承教育精神,写给“聪明的外行”看的。这为我带来了极大的挑战,它意味着我在提供解释时要打破学术框架。如果其他科学家发现我在将数学或技术语言转变为通俗语言时过于简化,请试着不要那么挑剔。对于那些对数学有着更多偏好的读者,我推荐他们阅读贯穿本书的参考文献。

[基本信息]

书名:规模:复杂世界的简单法则

作者:[英]杰弗里 • 韦斯特(Geoffrey West)

出版社:中信出版集团

出版时间:2018年6月


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